Une étude montre comment le cerveau des grands-mères réagit aux petits-enfants

On ne peut nier le lien spécial qui existe entre une grand-mère et son petit-enfant. Et jusqu’à récemment, peu d’études scientifiques montraient à quel point ce lien était spécial.

Dans une étude récente menée par l’université Emory et publiée dans la revue Proceedings of the Royal Society B, des chercheurs ont observé le cerveau de grands-mères en train de regarder leurs petits-enfants. Ce faisant, ils ont pu véritablement explorer ce lien particulier.

« Ce qui ressort des données, c’est l’activation des zones du cerveau associées à l’empathie émotionnelle », explique James Rilling, professeur d’anthropologie à l’université Emory et auteur principal de l’étude.

Rilling poursuit : « Cela suggère que les grands-mères sont orientées vers les sentiments de leurs petits-enfants lorsqu’elles interagissent avec eux. Si leur petit-enfant sourit, elles ressentent la joie de l’enfant. Et si leur petit-enfant pleure, elles ressentent la douleur et la détresse de l’enfant. »

En revanche, ils ont observé le cerveau des grands-mères lorsqu’elles regardaient des images de leurs enfants. Ils ont constaté que les zones du cerveau liées à l’empathie cognitive s’allumaient, au lieu de l’empathie émotionnelle.

Sur la base de ces données, on pourrait dire que le cerveau des grand-mères s’est allumé dans ces zones parce qu’elles essaient de comprendre les sentiments de leur enfant, mais différemment. En outre, la différence d’âge entre l’enfant et le petit-enfant pourrait et est très probablement à l’origine de ce phénomène.

« Les jeunes enfants ont probablement évolué des traits pour être en mesure de manipuler non seulement le cerveau maternel, mais aussi le cerveau grand maternel », explique Rilling. « Un enfant adulte n’a pas le même « facteur » de mignonnerie, il ne suscite donc pas forcément la même réponse émotionnelle. »

On ne peut réfuter l’importance d’une grand-mère présente dans la vie de son petit-enfant. Même Minwoo Lee, qui a cosigné l’étude, explique comment cette étude le démontre.

« Ici, nous mettons en évidence les fonctions cérébrales des grands-mères qui peuvent jouer un rôle important dans notre vie sociale et notre développement », et de poursuivre : « C’est un aspect important de l’expérience humaine qui a été largement laissé de côté dans le domaine des neurosciences. »

Dans la cellule familiale, il est courant que chaque personne joue un rôle dans le processus d’éducation des enfants. Si beaucoup se concentrent sur le rôle de la mère et du père, Rilling pense que la grand-mère joue également un rôle central.

« Dans certains cas, les grands-mères sont les principales aides ». dit-il.

Pour réaliser l’étude, ils ont demandé à 50 participants de remplir des questionnaires sur leurs expériences en tant que grand-mère. En outre, ils ont effectué des scanners cérébraux pendant qu’ils regardaient des images de leurs petits-enfants. En outre, ils leur ont fait regarder des images d’enfants inconnus, de leurs enfants et d’un adulte étranger.

Lorsqu’ils regardaient des images de leurs petits-enfants, la zone du cerveau associée à l’empathie émotionnelle et au mouvement s’allumait, montrant ainsi qu’ils souhaitaient jouer un rôle actif dans l’éducation de leurs petits-enfants.

« Nos résultats confirment qu’il semble exister un système global de soins parentaux dans le cerveau et que les réactions des grands-mères à l’égard de leurs petits-enfants s’inscrivent dans ce système », explique Mme Rilling.

Bien sûr, je ne pense pas que nous ayons besoin d’une étude pour savoir à quel point nos grands-mères sont importantes, mais il était tout de même fascinant d’examiner cette étude et ses résultats.